Paléontologie - Voici l'Acrotholus audeti!

Une nouvelle espèce de pachycéphalosaure, un dinosaure au crâne en forme de calotte, a été découverte grâce à la collaboration de paléontologues canadiens et américains.

L'espèce a été nommée Acrotholus audeti. Le mot Acrotholus signifie « dôme élevé » en grec, en référence à son crâne formé d'un os de plus de 10 centimètres d'épaisseur. Le terme audeti rend hommage à Roy Audet, le propriétaire des terres en Alberta où a été mis au jour l'un des deux fossiles qui ont mené à l'identification.

Les deux fossiles crâniens se trouvaient dans la formation de Milk River, au sud de province. Le premier a été découvert il y a plus de 50 ans et le second en 2008, lors d'une expédition organisée par le Dr David Evans, du Musée royal de l'Ontario, et le Dr Michael Ryan, du Muséum d'histoire naturelle de Cleveland, aux États-Unis.

Les paléontologues affirment qu'il s'agit du plus vieux spécimen de dinosaure au crâne en forme de calotte identifié en Amérique du Nord, et probablement dans le monde. Selon eux, l'animal vivait il y a environ 85 millions d'années.

La bête marchait sur deux pattes, mesurait environ 1,80 m et pesait 40 kg. L'os de son crâne très épais formait un dôme au-dessus de ses yeux, qui devait être utile lors de combats.

Une plus grande diversité

Les scientifiques, dont les travaux sont publiés dans la revue Nature Communications que cette découverte tend à montrer que la diversité des petits dinosaures a longtemps été sous-estimée.

Les découvertes de fossiles de petits dinosaures de moins de 100 kg sont nettement moins fréquentes que celles des plus gros. Deux raisons peuvent expliquer cette réalité :

  • les petits dinosaures étaient moins représentés que les grands
  • leurs restes ont moins bien résisté au temps

Or, les os épais du crâne des pachycéphalosaures sont plus résistants à la destruction, ce qui explique pourquoi ils sont fréquemment retrouvés sans les autres parties du squelette, qui ressemble à celui d'autres petits dinosaures herbivores.

Les chercheurs pensent donc que les fossiles de pachycéphalosaures peuvent fournir des indications sur la diversité des petits dinosaures herbivores dans leur ensemble.

Le saviez-vous?

Acrotholus audeti est le dernier d'une série de découvertes faites par les Drs Evans et Ryan dans le cadre de leur Projet Dinosaure dans le sud de l'Alberta, dont l'objectif est de documenter l'évolution des dinosaures du Crétacé supérieur.

L'extrait vidéo qui suit explique en anglais la découverte. 

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